Encefalitis

Definición

Es la irritación e hinchazón (inflamación) del cerebro, casi siempre debido a infecciones.

Causas

La encefalitis es una enfermedad poco común. Se presenta casi siempre en el primer año de vida y disminuye con la edad. Las personas muy jóvenes y los adultos mayores son más propensos a presentar un caso grave.

La encefalitis suele ser causada por un virus. Muchos tipos de virus la pueden provocar. La exposición puede suceder a través de:

Los diferentes virus se presentan en diferentes lugares. Muchos casos suceden en una temporada en particular.

La encefalitis causada por el virus del herpes simple es la causa principal de los casos más graves en todas las edades, incluso en los recién nacidos.

Las vacunas de rutina han reducido considerablemente la encefalitis que se debe a algunos virus, que incluyen:

Otros virus que pueden causar encefalitis incluyen:

Luego de que el virus entra en el cuerpo, el tejido cerebral se hincha. Esto puede destruir neuronas y provocar sangrado en el cerebro y daño cerebral.

Otras causas de encefalitis pueden incluir:

Síntomas

Algunas personas pueden tener síntomas de un resfriado o de una infección estomacal antes de que los síntomas de encefalitis comiencen.

Cuando esta infección no es muy grave, los síntomas pueden ser muy similares a los de otras enfermedades:

Otros síntomas incluyen:

Es posible que los síntomas en los recién nacidos y niños pequeños no sean tan fáciles de reconocer:

Síntomas de emergencia:

Pruebas y exámenes

El proveedor de atención médica le hará un examen físico y le hará preguntas sobre los síntomas.

Los exámenes que se pueden hacer incluyen:

Tratamiento

Los objetivos del tratamiento son brindarle al paciente cuidados complementarios (reposo, nutrición, líquidos) para ayudarle al cuerpo a combatir la infección, y aliviar los síntomas.

Los medicamentos pueden incluir:

Si la función cerebral resulta gravemente afectada, se puede necesitar fisioterapia o terapia del lenguaje después de que la infección esté controlada.

Expectativas (pronóstico)

El pronóstico varía. Algunos casos son leves, cortos y la persona se recupera por completo; mientras que otros casos son graves y pueden ocasionar deterioro permanente o posiblemente la muerte.

La fase aguda de la enfermedad dura normalmente de 1 a 2 semanas. La fiebre y los síntomas desaparecen de manera gradual o súbita. Algunas personas pueden tardar varios meses en recuperarse por completo.

Posibles complicaciones

El daño cerebral permanente puede ocurrir en casos severos de encefalitis y puede afectar:

Cuándo contactar a un profesional médico

Acuda a la sala de urgencias o llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si presenta:

Prevención

Los niños y los adultos deben evitar el contacto con alguien que tenga encefalitis.

El control de los mosquitos (una picadura de mosquito puede transmitir algunos virus) puede reducir la probabilidad de que algunas infecciones lleven a enfermar de encefalitis.

Los niños y los adultos deben aplicarse las vacunas de rutina contra los virus que pueden provocar encefalitis. Las personas que planean viajar a lugares como algunas partes de Asia, en donde se encuentra la encefalitis japonesa, deben recibir vacunas específicas.

Vacune a los animales para prevenir la encefalitis causada por el virus de la rabia.

Referencias

Bloch KC, Glaser CA, Tunkel AR. Encephalitis and myelitis. In: Cohen J, Powderly WG, Opal SM, eds. Infectious Diseases. 4th ed. Philadelphia, PA: Elsevier; 2017:chap 20.

Bronstein DE, Glaser CA. Encephalitis and meningoencephalitis. In: Cherry JD, Harrison GJ, Kaplan SL, Steinbach WJ, Hotez PJ, eds. Feigin and Cherry's Textbook of Pediatric Infectious Diseases. 8th ed. Philadelphia, PA: Elsevier; 2019:chap 36.

Lissauer T, Carroll W. Infection and immunity. In: Lissauer T, Carroll W, eds. Illustrated Textbook of Paediatrics. 5th ed. Philadelphia, PA: Elsevier; 2018:chap 15.